16 de abril de 2017

Impresiones con 'Gradius/Nemesis Enhanced' - la versión definitiva del clásico para MSX

Hace apenas unos días os hablábamos de la versión mejorada de 'Gradius' / 'Nemesis' en la que estaba trabajando el compañero Toni Gálvez. Tuvimos la suerte de poder hincarle el diente poco antes de ser publicado, y las sensaciones no podían ser mejores. Os lo contamos tras el salto.


A priori la saga 'Gradius' / 'Nemesis' no necesita de presentación alguna en este foro, o de lo contrario lo más factible es que no estuvierais leyendo estas líneas. Así que, brevemente: 'Gradius' es un shoot'em up horizontal desarrollado y publicado por Konami en 1985, en su versión arcade, que luego convirtió a numerosas plataformas domésticas. Para muchos, como el que suscribe este texto, no obstante, 'Gradius' (o 'Nemesis', como lo conocimos fuera de Japón) es sinónimo de MSX tanto como lo es de Konami en su mejor momento.

El salto del arcade a un ordenador doméstico, a mediados de los 80, obligó a dejar muchos elementos por el camino y simplificar otros tantos, pero el resultado siguió siendo uno de los mejores shmups del estándar; un juego mítico que se marcó a fuego en las retinas de muchos de nosotros, hace ya más de 30 años.

No obstante, hay quien (por suerte) no cree en las vacas sagradas, o cuando menos opina que un trabajo mítico sigue siendo susceptible de mejorar. Ahí entra el equipo formado por Toni Gálvez, FRS, WYZ, ARTRAG y Víctor Martínez, y su proyecto para mejorar 'Gradius', del mismo modo que ya habían hecho, exitosamente, con 'Salamander', también para el estándar. Podéis ver la lista de cambios en nuestro post anterior.

Así arranca el segundo sector del primer nivel. Atención al redibujado del láser y el misil

Cabe decir que estas impresiones se basan en las partidas jugadas mediante el emulador BlueMSX, y sin duda la experiencia jugando sobre el hardware original será distinta, más allá de las sensaciones que jugar en nuestros queridos ordenadores suponen. El planteamiento, para poder reflejar de la mejor forma posible el impacto de los cambios implementados, para por un triple ejercicio: en primera instancia, lanzar el viejo y querido 'Gradius' original para nuestros MSX. Jugar un rato, por supuesto, porque ¿quién puede (o quiere) resistirse a echar unas partidas? De este modo, nos empapamos de su esencia.

A continuación, esperando tener las retinas impregnadas de lo que hizo grande a ese juego, y la sed de acción saciada para concentrarnos en los detalles técnicos, cargamos la nueva versión. Los cambios son aparentes y sorprendentes, sin duda, pero conforme pasa el rato, nos acostumbramos a ello - además de dejarnos llevar por la acción y perder algo de vista las diferencias que hacen grande esta versión Enhanced. Así que, para darnos un baño de realidad, y como tercer paso de esta prueba, volvemos al 'Gradius' original. Ahora los cambios se hacen mucho más patentes.

No obstante, ¿sabéis cuál es la cuestión más sorprendente? Ya sea en su formato original, o esta nueva y muy mejorada versión Enhanced, 'Gradius' es un juegazo de tomo y lomo, y divertido como sólo los clásicos atemporales saben ser. Sin ánimo de quitar valor a la nueva versión, sino todo lo contrario: han sido capaces de dar una nueva y resplandeciente capa de barniz a un clásico como pocos, mejorando lo mejorable y manteniendo aquello que no necesitaba cambios. No se puede pedir más a un trabajo como éste, que derrocha amor por los cuatro costados.

Pero volvamos al principio. Cargamos la ROM en el emulador y lo primero que nos sorprende es una breve pantalla de carga inicial, que da paso a una versión modificada del menú principal, mucho más cercana a la versión arcade, tanto en forma como en diseño, color e incluso en el uso de una fuente idéntica a la vista en el arcade, que también sustituye a la clásica fuente Konami en el marcador dentro del juego. Toda una declaración de intenciones, antes siquiera de haber empezado a jugar.

Comparación del menú en la versión MSX, la versión Enhanced y la versión arcade

Controlamos las ansias por pulsar esa sufrida barra espaciadora unos segundos, y nos regalan con esa vistosa Splash Screen de sobras conocida: el Vic Viper en primer plano, intercambiando disparos con esa majestuosa (y "levemente" reminiscente de 'Star Wars') representación del Big Core. Precioso. El redibujado y el cambio de paleta le han sentado francamente bien, como podréis ver en las imágenes colgadas al final de este texto.

Ahora sí, ha llegado el momento. Pulsamos la barra espaciadora, como tantas veces en aquellas ya lejanas tardes, y nos zambullimos de cabeza en la acción. El cambio en el aspecto gráfico, que ya hemos podido apreciar en las pantallas previas, es por supuesto lo primero que se aprecia, y decir que es notable es quedarse muy corto. Aunque en muchos casos, analizando las capturas de pantalla tomadas, lo más evidente es el cambio en la paleta, mucho mejor aprovechada y adaptada, más cercana al arcade y menos "dura" para los ojos que en algunos de los niveles del original para MSX.

La nave protagonista, nuestra querida Vic Viper, luce mejor que nunca, con un perfil estupendo y una cantidad de detalle que no hubiéramos creído posible en un MSX. Especialmente bien le sienta a sus frames para el movimiento hacia arriba y abajo, que nos muestra una vista en perspectiva en la que, ahora sí, se puede apreciar la característica parte delantera del fuselaje en U.

A la derecha, el sprite original para MSX; a la izquierda, la revisión para la versión Enhanced.
Ése sí es nuestro Vic Viper...

Los sprites mantienen ahora una relación de aspecto algo más lógica, pues en el original todos los enemigos normales parecen básicamente de nuestro mismo tamaño, mientras que ahora vemos sprites más grandes y sprites más pequeños. Las cajas de colisión de cada uno parecen funcionar a la perfección.

También es fácil apreciar rápidamente una muchísimo menor aparición de flickering, gracias al uso del doble de sprites por hardware por el cambio a Screen 4, lo que resulta en una experiencia más consistente, a falta de un mejor término. Tampoco queda ni rastro de las ralentizaciones que de cuando en cuando asomaban sus feas cabezotas durante la partida, cuando la acción resultaba demasiado intensa para el humilde pero currante incansable Z80.

Jugando sobre la emulación de un MSX2, se aprecia un dibujado y borrado de los extremos que probablemente es debido a la emulación misma, y que jugando sobre hardware real, conectado a un televisor, no sería apreciable. La "magia" al descubierto. Sin embargo, si cargamos la ROM sobre un MSX2+ o un turboR, no sólo el scroll va más suave que la seda y desaparece este efecto, sino que el juego pasa a funcionar a una velocidad de infarto, resultando en una experiencia jugable más difícil si cabe que el original. Sólo apto para bravos de pulso muy firme.

Sin haber tenido (aún) oportunidad de probar el juego sobre hardware real, hay algunos "artefactos" en el movimiento de ciertos enemigos; un cierto carácter errático en sus patrones de movimiento que no recordamos del original o la versión MSX, y que el propio Víctor Martínez menciona en el post de lanzamiento del patch del juego en MSX.org. El Big Core mismo parece dar un salto en algunos de sus cambios de dirección. Ninguno de estos "problemas" desapareció cambiando la emulación de una versión del ordenador a otra más potente, pero tampoco empañan la calidad global de la experiencia.

Hay cosas que no cambian, como el mal carácter de los volcanes gemelos.
Los gráficos son aquí similares, porque se produce un cambio de paleta al arrancar el pseudo miniBoss

Hay efectos y pequeños cambios por todas partes. Algunos que no son apreciables en las capturas, como el parpadeo a diferentes colores de las rocas lanzadas al aire por los volcanes gemelos que preceden al primer Boss; el parpadeo de nuestros Options, que casi les da un carácter 3D anaglífico; el efecto fade out/fade in en la transición de un nivel al siguiente; u, obviamente, la suavidad del movimiento del scroll al píxel, si bien es cierto que tal vez sea éste el cambio que, siendo más llamativo y mencionado, resulta menos apreciable en el fragor de la batalla. Me llama la atención el detalle del icono junto al número de vidas, que representa la forma de la nave que pilotamos en función de la versión. Obvio cuando te paras a pensar en ello, por supuesto, pero aun así un pequeño elemento al que hasta ahora no había prestado la merecida atención y que denota, por contra, la estupenda atención al detalle del equipo encargado de esta versión.

La nueva música, con todo lo querida que es la original para PSG, es sensacional. El SCC suena mejor que nunca, arrancando una sonrisa tras otra al regalarnos temazos que llevamos años tarareando. Lo mismo puede decirse de los efectos de sonido, impactantes ahora en la variedad de sus timbres. Pero, sobre todo, sorprende la forma en que el uso de más canales de sonido incrementa la presencia aural del juego de una forma que podía parecer insospechada - le da cuerpo y una tridimensionalidad que, comparando en retrospectiva con el original de MSX, se echa y mucho en falta.

En contraste, también algunos elementos parecen haber perdido un poco con el cambio, si bien esto es una cuestión personal completamente abierta al debate. Por ejemplo, prefiero el diseño del Big Core en el original para MSX, aun cuando el nuevo diseño es más cercano estructuralmente al del arcade, y el uso de los colores, que no concuerda en ninguno de los dos casos, pero luce mejor con los azules del original. Y volviendo al sonido, hay quien prefiere la música original del PSG que, por suerte para los puristas, se puede "forzar" a través de un comando pulsado durante el boot del juego.

¿Boss original o versión revisada? Hmmm...

Esta nueva versión Enhanced de Gradius es mucho más que un simple lavado de cara, y el testamento a lo que la pasión y 30 años de conocimientos amasados por la comunidad pueden lograr: la gesta casi impensable de mejorar un clásico como pocos; uno de los intocables de la librería del MSX original y uno de los juegos que definió todo un género. Y lo hace con la elegancia de ser una versión "definitiva", tanto como una versión alternativa, que respeta y rinde homenaje a su antecesor.

Ahora, además de agradecer a Toni y el resto del equipo el esfuerzo dedicado al desarrollo de esta joya, no queda sino disfrutar de esta pequeña maravilla de la mejor forma posible (para quien pueda: en hardware original, y acompañado de una rebanada de pan con Nocilla) y sacarle todo el jugo posible, a la espera de la siguiente versión Enhanced para esta, más que nunca, atemporal saga.

Tras los enlaces, os dejamos con algunas capturas de pantalla comparativas más.

Página de descarga del parche IPS para la ROM de 'Gradius' / 'Nemesis'
También podéis jugar la nueva versión Enhanced directamente desde vuestros navegadores


La Splash Screen, versiones MSX, Enhanced y arcade.
Cada una tiene su encanto y nos trae diferentes sensaciones

Los sprites tienen una mejor escala

¿Y cómo puñeta se mantiene ahí ese pico? La versión Enhanced tampoco resuelve el misterio

En el segundo nivel se nota mucho más la riqueza de los gráficos en la versión Enhanced

Más que el Vic Viper, aquí necesitaríamos a Pac-Man

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